WIJ STAAN IN DE STARTBLOKKEN’

Het zou een schitterend voorseizoen zijn geweest voor Wiegers Ballonvaarten. Maar door het coronavirus bleven de bekende regenboogballonnen op de grond. Eigenaar Niels is niet bij de pakken neer gaan zitten en blijft optimistisch. Hij en zijn crew komen met een nieuw product: premium ballonvaren. Meer ruimte, meer comfort. ‘Wij staan in de startblokken.’

Misschien is er bij het verschijnen van deze OnderNamen-editie al groen licht voor de ballonvaart. De veranderingen in deze tijd van versoepelingen volgen elkaar snel op. Niels heeft goede hoop. ‘Er start van alles weer op, terwijl er voor ons nog niets met zekerheid is te zeggen. Dat is moeilijk, maar we geven er liever een positieve draai aan. Mocht het in het meest ongelukkige scenario dit jaar niet meer gebeuren, dan staan we er volgend jaar weer. Ik ben ervan overtuigd dat ballonvaren blijvend is. Mensen hebben juist nu behoefte aan uitjes in eigen land, aan de leuke dingen in het leven. Nederland heeft veel te bieden. Streep de ballonvaart van je bucketlist en beleef een geweldige ervaring op grote hoogte.’

Wiegers Ballonvaarten beweegt mee met de veranderende wereld en heeft nieuwe manden laten maken met meer ruimte en comfort. Niels: ‘Ballonvaren krijgt een meer premium en persoonlijk karakter. We moeten ons onderscheiden. Ik heb nog even gedacht: moet ik helemaal wat anders gaan ondernemen? De conclusie is: nee, we hebben er alle vertrouwen in dat dit weer gaat aantrekken.’

Once in a lifetime
Niels is sinds vier jaar de eigenaar van Wiegers Ballonvaarten, een gevestigde naam in de regio. Wie op mooie lente- en zomeravonden in Amersfoort naar boven kijkt, herkent in één oogopslag de regenboogballonnen van dit bedrijf dat in 1982 werd opgericht door Rob Wiegers. De vloot telt op dit moment elf ballonnen die variëren in grootte: in de kleinste kunnen twee personen mee, in de grootste negentien.

Hoe vaak Niels omhoog gaat? Lachend: ‘Als je het aan mij vraagt te weinig en als je het aan mijn vrouw vraagt te veel. Als jonge hond deed ik er 250 per seizoen, extreem veel. Nu zit ik op 150. Voor mij is het de ultieme vorm van ontspanning. Het is heerlijk om na een drukke dag ‘s avonds in dat mandje te staan en eindeloos ver van je af te kijken. En dan ook nog met leuke mensen om je heen, lekker buiten, dat is genieten.’

Hij heeft in het verleden een kantoorbaan geprobeerd, als procesmanager bij een groot installatiebedrijf, maar kwam al snel terug bij Wiegers. ‘Buitenspelen vind ik veel leuker. Het mooie van dit vak is dat je mensen een “once in a lifetime”-ervaring biedt. Na hun luchtdoop kunnen ze weer wat van hun bucketlist wegstrepen. Ik zie altijd blije mensen uit die mand stappen.’

Niels schetst hoe dat gaat, zo’n ballonvaart. ‘Als we na onze uitleg naar boven gaan, is iedereen de eerste vijf minuten stil. Daarna gaan mensen de omgeving scannen: waar zijn we nu? We gaan zo hard als de wind waait en varen minimaal tien en maximaal dertig kilometer in een uur.’

Over de ideale weersomstandigheden: ‘Als de zon schijnt en de lucht blauw is, denken veel mensen. Maar bij een hogedrukgebied is de lucht niet op haar helderst. Een beetje bewolkt en een lagedrukgebied, dan kijk je een kleine honderd kilometer weg, van hier tot Eindhoven.’

‘Het is heerlijk om na een drukke dag ‘s avonds in dat mandje te staan en
eindeloos ver van je af te kijken’

Ontspanning
Of er lef voor nodig is om omhoog te gaan? Niels lacht. ‘Ik heb zelf mega hoogtevrees, maar niet tijdens een ballonvaart. Dit komt doordat je geen contact maakt met de grond. Je stapt in en de mand komt los. Voor mij is het ontspanning, voor sommigen spanning. Mensen krijgen er een kick van. Het is het onbekende: je komt los van de grond en gaat op ontdekking.’

Opstijgen doet Wiegers Ballonvaarten overal in Nederland. ‘Vijftig procent doen we in de regio. Bij westenwind starten we bij restaurant Rauw, dan ga je mooi over de stad heen. Met noorderwind starten we in Hoogland. Afhankelijk van het weer bepalen we de leukste route. Speciale verzoeken zijn altijd welkom, we denken graag mee met ludieke acties.’

Dat geldt ook voor bedrijven die voor een uitje op grote hoogte kiezen. ‘Voor de oplevering van een pand zijn we weleens de lucht ingegaan met de betrokken partijen. Precies boven de nieuwbouw hebben ze hun handtekening gezet. Mooi hè? We houden het graag persoonlijk. Het luchtdoopcertificaat dat mensen krijgen customizen we voor bedrijven, bijvoorbeeld. En op vaste grond heffen we een glas champagne, het is traditie om te toosten op de luchtdoop.’
Een heerlijk ontbijt voor een ochtendsessie ballonvaren behoort ook tot de mogelijkheden. En dan in alle vroegte omhoog, in de maand juni al om vijf uur ‘s ochtends. ‘Dan zijn de omstandigheden rustiger, stabieler en mooier. Zeker na een natte periode, met dauw op de velden. Ik ben geen ochtendmens, maar dat vind ik echt fantastisch.’